22 oct. 2012

Tormentas que ocurren dentro de otras


Un fenómeno desconocido por la mayoría en nuestro medio se viene repitiendo con las últimas tormentas: el downburst. En pocos minutos es capaz de derribar torres de alta tensión y grandes estructuras en un reducido sector. Aunque se confunde, es diferente a los tornados, pero de ambos podrían decirse que son tormentas dentro de otras.

El downburst es un fenómeno que ocurre dentro de una Tormenta Local Severa (TLS) con fuertes y violentas corrientes descendentes acompañadas de granizadas, actividad eléctrica y torrencial precipitación que resultan en un flujo expansivo horizontal de fuertes vientos. También se conoce como “aeroavalancha” y su impacto al caer sobre el suelo deja graves daños en un área relativamente pequeña durante unos pocos minutos.
El downburst y el tornado son fenómenos que pueden registrarse durante una TLS, pero son muy diferentes.


¿Cómo se producen? “Si rememoramos las condiciones meteorológicas registradas días previos a lo ocurrido en Mariano Roque Alonso (20 de setiembre de 2012) veremos que, días antes, se ha desarrollado una ola de intenso calor acompañada de elevada humedad en el ambiente. El mismo día del evento meteorológico el clima comenzó a cambiar en pocas horas. Este juego sincrónico de anormalidades térmicas, calor versus frío, intensificó las condiciones de inestabilidad atmosférica trayendo un evento meteorológico devastador. Se confrontaron dos masas de aire, una caliente y otra masa fría, una empujando a la otra”, explica el Ing. Hugo Acosta, quien investigó el fenómeno y presentó los resultados en seminarios internacionales.

Un tornado necesita de tres componentes convergiendo en un mismo lugar –un frente de aire cálido y húmedo, un frente de aire frío y seco y una corriente de viento ascendente–. “Al chocar los dos frentes de aire, caliente y frío, se genera una enorme cantidad de condensación de agua, que lleva a la formación de nubes del tipo cúmulonimbus. Estas nubes son tormentas en lo alto de la atmósfera, que pueden hacer caer lluvia y granizos sobre el área con gran fuerza. Adentro de estas tormentas hay grandes cantidades de viento moviéndose rápidamente, ya que el aire frío va a querer bajar, mientras que el aire caliente intentará subir. La mayoría de tornados duran poco tiempo, usualmente alrededor de 5 o 10 minutos”, sostiene Acosta.

Aunque pueden formarse en cualquier fecha del año, en general los tornados y downbursts son más comunes en la primavera, y menos comunes en invierno. Esto se debe a que la primavera es una estación transicional: se está cambiando de un clima frío a un clima caliente, y esto causa que frentes de aire de diferentes temperaturas se junten, propiciadas por condiciones locales para generarlos.
También –explica– es importante la hora de su formación, pues ambos fenómenos dependen del precalentamiento del suelo, que es un requisito previo. La mayoría de estos fenómenos suceden durante la puesta del sol, entre las 17:00 y 20:00 hora local, con un pico cerca de las 18:00, o sea entre la tarde-noche y algunos pocos suceden antes del amanecer.

¿De dónde aparecen las fuerzas en los tornados y en los downbursts?
“Ambos fenómenos generan efectos de volteo que se crean por las incidencias de las fuerzas de arrastre, producto del carácter dinámico y aleatorio del flujo de viento que induce a generar incrementos intempestivos en magnitud de su velocidad, denominadas ráfagas, apareciendo seguidamente un efecto cíclico de aumento y decremento del nivel de las fuerzas de arrastre. Este tipo de carga cíclica reversible e independientemente hace que alcancen magnitudes que superen la resistencia de grandes estructuras”.

El profesional destaca que durante la aparición de un tornado o un downburst se producen esfuerzos de compresión y de succión. Como los techos de las casas no fueron calculados para resistir los efectos de succión del viento, lo que hacen es desprender y arrastrar los materiales de sus apoyos y en las torres de alta tensión, estas ceden debido a la fatiga de los materiales por las ráfagas del viento en todas las direcciones (torbellinos).

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